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La comunidad científica viene alertando desde hace tiempo del rápido y progresivo incremento de la acidez del agua del mar en todo el planeta y sus consecuencias sobre los ecosistemas oceánicos. La causa está en el dióxido de carbono de la atmósfera, ya que el mar absorbe una cuarta parte del emitido a partir de las actividades humanas. En el agua el CO2 se disuelve y se convierte en ácido carbónico, el cual a su vez libera iones hidrógeno, elevando la acidez. El océano ha funcionado como un sumidero de este gas de efecto invernadero, contribuyendo a amortiguar su impacto, pero este proceso está perjudicando al medio marino, por el rápido crecimiento de la concentración de CO2 en el aire.

Se calcula que desde la revolución industrial, la constante y exponencial emisión de dióxido de carbono, derivada especialmente del uso de los combustibles fósiles, ha ocasionado un incremento de alrededor de un 30 por ciento en la acidez del mar, un cambio que se ha producido unas cien veces más rápido que en cualquier otro periodo anterior durante millones de años.

Los efectos de la acidificación sobre la vida marina ya han sido detectados, especialmente los que afectan a especies que construyen esqueletos o cubiertas calcáreas, como los corales, moluscos bivalvos, o los erizos de mar, ya que tales condiciones perjudican la calcificación.

También existen extensos estudios sobre la evolución de uno de los ecosistemas más sensibles a la acidificación del océano, los arrecifes de coral. El más grande del mundo, la Gran Barrera de Australia, con una extensión de más de 2.000 kilómetros, ha perdido más de la mitad de sus corales en los últimos 27 años, según una investigación realizada desde el Instituto Australiano de Ciencias Marinas. La acidificación, junto al calentamiento de las aguas, aparece como una de las causas.

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