Fernando Pariente

La NASA se había embarcado en el proyecto de un nuevo vehículo espacial que tuviera la capacidad de aterrizar para poder ser reutilizado en distintas misiones. Formaba parte este proyecto de otro más ambicioso: una estación especial orbitando alrededor de la Tierra en la que los cosmonautas pudieran permanecer tiempo realizando experiencias, y que pudiera servir en un futuro como puente intermedio para la realización de otros viajes. Esta estación debería ser internacional. Ambos proyectos eran complementarios: el nuevo vehículo, al que se denominó transbordador, serviría para transportar hasta la estación los módulos y piezas para construirla, así como a los astronautas encargados de ensamblarla, mantenerla y trabajar en ella. El primer prototipo se llamó Enterprise y sirvió para realizar las pruebas y experiencias previas. Después se construyó el Columbia, que fue el primer transbordador operativo. El primer viaje espacial lo realizó en esta fecha de 1981 con dos astronautas a bordo. Completó 36 órbitas alrededor de la Tierra en 56 horas. Estuvo en servicio realizando misiones espaciales durante más de veinte años. Desgraciadamente, en su última misión, el 1 de febrero de 2003 se desintegró durante la operación de reentrada en la atmósfera provocando la muerte de sus siete tripulantes.

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