FICHA 2 FÍSICA: LUZ DE SINCROTÓN

Protagonista

Su nombre parece sacado de una novela de ciencia-ficción; y sus aplicaciones, aún más.  Los sincrotones son grandes máquinas que utilizan imanes muy potentes para acelerar electrones hasta una velocidad próxima a la de la luz. Cuando los electrones alcanzan esa velocidad, emiten una luz increíblemente brillante que se conoce como “luz de sincrotón”. La luz de sincrotón es tan intensa que es capaz de revelar la estructura atómica y molecular de los objetos que nos rodean. Así pues, los sincrotones son como supermicroscopios, 10.000 veces más potentes que los microscopios ordinarios. En el mundo existen 60 instalaciones de este tipo. España tiene el suyo propio. Se llama ALBA y está situado en el campus de la Universidad Autónoma de Barcelona en Cerdañola del Vallés. El ALBA tiene siete unidades preparadas para distintos usos de la luz que produce.

Futuro

La luz de sincrotón se utiliza en prácticamente todos los campos de la ciencia. Se utiliza por ejemplo, para estudiar la estructura de las proteínas, detectar y realizar seguimientos de sustancias contaminantes del medio ambiente, identificar nuevas especies de microorganismos o analizar muestras de fósiles sin llegar a tocarlas. Los centros de investigación y las compañías biofarmacéuticas utilizan la cristalografía macromolecular, una técnica que utiliza luz de sincrotón, para descubrir la estructura en tres dimensiones de los principios activos que pueden llegar a convertirse en medicamentos. En ingeniería, la luz de sincrotón sirve para analizar la corrosión, las pequeñas fisuras de los materiales y para estudiar “in situ” los materiales mientras se fabrican. Se utiliza incluso, como una técnica no invasiva, para estudiar restos arqueológicos y obras de arte. Junto con el de la fotónica, el campo de la luz de sincrotón será uno de los de mayor desarrollo del siglo XXI.

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